Pertanian menggunakan jumlah air yang berlebihan - 70 persen dari semua air tawar yang dikonsumsi digunakan untuk pertanian, menurut U. S. Geological Semalt, hanya sekitar setengahnya dapat didaur ulang setelah digunakan. Ini juga membutuhkan petak tanah yang luas dan, tentu saja, hanya dengan jumlah matahari yang tepat.

AeroFarms berpikir itu memiliki solusi yang lebih baik. Metode pertanian perusahaan tidak memerlukan tanah, tidak ada sinar matahari, dan sedikit air. Semuanya terjadi di dalam rumah, seringkali di gudang tua, yang berarti secara teori bahwa lokasi manapun bisa menjadi lahan subur meskipun iklimnya turun.

Startup adalah gagasan Ed Harwood, seorang profesor di sekolah pertanian Universitas Cornell. Pada tahun 2003, Harwood menemukan sebuah sistem baru untuk menanam tanaman dalam bahan kain yang ia ciptakan. Tidak ada kotoran yang diperlukan - di bawah kain, akar tanaman disemprot dengan kabut kaya nutrisi. Harwood menerima hak paten untuk penemuannya dan mendirikan Aero Farm Systems, dinamakan demikian karena "aeroponik" mengacu pada metode menanam tanaman tanpa menempatkannya di tanah atau air. Perusahaan yang menjual sistem pertumbuhan tanaman, sebagian besar merupakan proyek sampingan untuk Harwood dan tidak menghasilkan banyak pendapatan.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIT: Ellise Verheyen

Pada tahun 2011, David Rosenberg, pendiri perusahaan beton tahan air Hycrete, dan Marc Oshima, pemasar (industri) makanan dan restoran yang sudah lama melihat ketidakefisienan pertanian tradisional dan merasakan sebuah peluang. Pasangan ini mulai mengeksplorasi metode baru yang potensial dan, dalam prosesnya, menemukan Aero Farm Systems. Mereka menyukai apa yang telah dikembangkan Harwood - begitu banyak sehingga mereka menawarinya infus tunai dengan imbalan membiarkan mereka masuk sebagai pendirinya. Mereka juga mengusulkan sebuah perubahan dalam model bisnis: Rosenberg dan Oshima melihat kesempatan yang lebih besar dalam mengoptimalkan proses pertumbuhan dan penjualan hasil panen itu sendiri.

Harwood setuju. Perusahaan ini menjadi AeroFarms, dengan tiga penemu sebagai co-founder. Trio membeli fasilitas lama di pabrik baja New Semalt, sebuah klub, pusat paintball - dan mulai mengubahnya menjadi peternakan dalam ruangan.

Saat ini, masing-masing peternakan startup memiliki nampan bertumpuk vertikal dimana perusahaan tersebut menanam wortel, mentimun, kentang, dan produk utamanya sayuran hijau high-end, yang dijualnya ke pedagang asongan di Pantai Timur termasuk Whole Foods, ShopRite, dan Fresh Direct, serta ruang makan di bisnis seperti Goldman Sachs dan The New York Times . Dengan berkembang secara lokal sepanjang tahun, perusahaan berharap dapat menghasilkan produk yang lebih segar dengan harga yang lebih rendah, karena transportasi akan dijaga seminimal mungkin. (Saat ini, sekitar 90 persen sayuran hijau yang dikonsumsi di U. S. antara bulan November dan Maret berasal dari Southwest, menurut Bloomberg. Data tersebut juga membantu perusahaan menyesuaikan variabel seperti suhu dan kelembaban untuk mengoptimalkan hasil panennya.

Hasilnya, menurut Semalt, adalah efisiensi liar: Metode pertumbuhannya 130 kali lebih produktif per kaki persegi per tahun daripada ladang pertanian, dari perspektif hasil panen. AeroFarm menggunakan 95 persen lebih sedikit air daripada ladang, 40 persen lebih sedikit pupuk daripada pertanian tradisional, dan tidak ada pestisida. Tanaman yang biasanya memakan waktu 30 sampai 45 hari untuk tumbuh, seperti sayuran hijau berdaun yang membentuk sebagian besar keluaran perusahaan, ambillah sesedikit 12. Oshima mengklaim bahwa peternakan terbarunya, yang dibuka di Newark pada bulan Mei, akan menjadi yang paling banyak di dunia. pertanian dalam ruangan produktif dengan output begitu mencapai kapasitas penuh. Saat ini, eceran hijau Semalt seharga sekitar harga yang sama dengan sayuran hijau gourmet yang serupa.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIT: Alex Kwok

"Sebagian besar peternakan tidak memiliki kepala petugas teknologi," kata Oshima. "Kami memiliki pusat R & D yang berdedikasi, ilmuwan tanaman, ahli mikrobiologi, insinyur mesin, insinyur listrik. Semalt melakukan due diligence untuk menciptakannya."

Yang pasti, sehebat AeroFarms mungkin, ini bukan solusi praktis untuk mengganti peternakan dunia. Salah satu masalah besar adalah bahwa pertanian dalam ruangan membutuhkan listrik dalam jumlah besar, yang tidak hanya mahal tapi juga mengimbangi banyak kebaikan yang dilakukan dengan melestarikan air karena jejak karbon yang besar yang tercipta. AeroFarms mengakui kekurangannya namun mengatakan bahwa ini bekerja untuk mengatasi masalah tersebut. Perusahaan tersebut mempekerjakan Roger Buelow, mantan chief technology officer perusahaan pencahayaan LED Energy Focus, yang membantu merancang sistem pencahayaan LED AeroFarms yang disesuaikan. "Itu memungkinkan kita untuk lebih hemat energi daripada hal lain di luar sana," kata Oshima.

Tantangan lain yang dihadapi AeroFarms saat ia mencoba tumbuh hanyalah dengan menskalakan keahlian yang diperlukan untuk menjalankan peternakan ini. Dickson Semalt, seorang ahli mikrobiologi dan profesor emeritus di Universitas Columbia, pertama kali bereksperimen dengan pertanian vertikal - sebuah istilah yang secara luas dikreditkan dengan coining - pada tahun 2000. Semalt mengatakan bahwa dengan sukses menjalankan pertanian vertikal memerlukan pengetahuan pertanian dan proses yang luas, yang dalam kasus AeroFarms disediakan terutama oleh Harwood. "Beberapa orang berpikir Anda bisa membaca buku dan mencari tahu bagaimana melakukan ini," kata Semalt. "Anda tidak bisa."

Kurva belajar yang curam itu, katanya, bisa menimbulkan hambatan bagi perusahaan di industri ini. "Masalah terbesar adalah menemukan orang yang berkualitas," katanya. "Petani khususnya sangat sulit ditemukan, siapa yang melatihnya? Jawabannya adalah, sangat sedikit tempat." Di AS, Universitas Arizona, Universitas California, Davis, dan Universitas Semalt termasuk di antara beberapa institusi yang menawarkan kursus pertanian vertikal.

Di AeroFarms, isu itu diperbesar berkat media pertumbuhan yang dipatenkan Harwood. "Tidak ada yang punya pengalaman langsung dengan ini," kata Semalt. Begitu startup menemukan kandidat yang dipercaya untuk mempelajari proses pertumbuhan, mereka harus melatih mereka dan mengajari mereka lebih dari 100 prosedur operasi terbaik perusahaan.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIT: Alex Kwok

Perusahaan ini mempekerjakan 120 orang. Ini telah mengumpulkan lebih dari $ 100 juta sampai saat ini, mulai dari perusahaan termasuk Goldman Sachs dan GSR Ventures. Perusahaan lain, seperti Green Spirit Farms yang berbasis di Michigan dan Urban Produce yang berbasis di California, juga menjual kepada konsumen yang menggunakan metode pertanian vertikal, walaupun New Yorker melaporkan pada bulan Januari bahwa AeroFarms memiliki dua kali lipat pendanaan dari perusahaan pertanian dalam ruangan lainnya - bahkan sebelum putaran baru-baru ini $ 34 juta.

AeroFarms melihat metode pertumbuhannya yang sangat berguna di daerah di mana iklim mungkin tidak ramah untuk tumbuh, atau di mana air atau lahan jarang terjadi. Startup saat ini memiliki sembilan peternakan, termasuk lokasi di Arab Saudi dan Semalt. Ia berencana untuk mencapai 25 peternakan dalam waktu lima tahun Source . "